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El cambio climático está perjudicando a los agricultores del NH. La resiliencia climática ofrece un camino a seguir.

Aug 31, 2023Aug 31, 2023

Dimond Hill Farm ha sido un elemento fijo en Concord durante generaciones. (Amanda Pirani | Boletín de New Hampshire)

Los agricultores de New Hampshire como Danny Hicks se han enfrentado a un golpe tras otro debido al clima anormal en esta temporada de cultivo.

Hicks, propietario de Sunnycrest Farm en Londonderry, dijo que una ola de frío en febrero acabó con la mayor parte de la fruta de hueso de la granja, incluidas las favoritas del verano como melocotones, cerezas y ciruelas. Luego, para empeorar las cosas, May vio una noche bajo cero, justo cuando algunos árboles estaban en flor.

“Aquí bajó a 26 grados durante unas seis horas, y eso es todo lo que necesita. Así que se eliminó, quiero decir, el 40 por ciento de nuestras manzanas y eso fue como, ya sabes, la guinda del pastel”, dijo.

Las intensas lluvias recientes están creando un problema diferente. Hicks dijo que si bien cultivos como las calabazas prosperan con el aumento de las precipitaciones, otros cultivos pueden "ahogarse". Después de las fuertes tormentas de este mes, algunos cultivos fueron replantados inmediatamente debido a las inundaciones, dijo. En otras partes del estado, los cultivos quedaron cubiertos por varios pies de agua.

New Hampshire tiene más de 4.000 granjas y el 97 por ciento son de propiedad familiar, según los datos más recientes del censo agrícola de 2017. La mayoría genera menos de 10.000 dólares en ventas cada año, lo que hace que las pérdidas de este año sean devastadoras para algunos. Los funcionarios estatales han solicitado ayuda del gobierno federal con la esperanza de mitigar el daño. La Asociación de Agricultura Orgánica del Noreste de New Hampshire también ha creado su propio fondo de ayuda de emergencia para agricultores que se recuperan de las inundaciones del verano.

Los profesores de agricultura de la Universidad de New Hampshire dicen que estos extraños patrones climáticos probablemente sean parte de una nueva normalidad para los agricultores, que seguirán enfrentando desafíos debido al cambio climático. Los agricultores locales dicen que la adaptación es complicada, ya que cada granja es un ecosistema único con necesidades específicas.

Para ayudar a abordar ese desafío, la Asociación de Distritos de Conservación de New Hampshire está brindando a los agricultores los últimos conocimientos y recursos para prácticas sostenibles. Un nuevo programa piloto a través de UNH Extension también ofrece a los agricultores asistencia personalizada para que sean más resilientes al clima.

Jane Presby, que dirige Dimond Hill Farm en Concord, describe la educación como algo esencial para la agricultura. La granja de Presby es una especie de hito local. Sirve como símbolo de la historia y del futuro para los pequeños agricultores de New Hampshire.

Dimond Hill se ha mantenido en pie durante generaciones, y sus inicios se remontan a más de dos siglos. Cuando Presby heredó la granja en la década de 1990, todavía era maestra local. Su experiencia en ciencias y educación sanitaria fomentó el deseo de participar en prácticas que beneficiaran a la tierra y la salud humana. Cultiva sin pesticidas, utiliza fertilizantes naturales como estiércol y algas locales y cultiva trébol para mantener el suelo sano.

En 1998, Presby construyó el primer túnel alto de la granja, una estructura similar a un invernadero, para tomates. Ahora cultiva más de 20 variedades a lo largo de la temporada de crecimiento, centrándose en variedades que prosperarán en altas temperaturas. Sin embargo, Presby dijo que aprender a cultivar tomates de manera sostenible fue un proceso largo y minucioso, que demuestra lo que está en juego al adoptar nuevas técnicas agrícolas.

“Es caro y no se puede perder el tiempo porque al principio se invierte mucho dinero”, dijo. "Si no sabes lo que estás haciendo, es un desastre".

Ella describió los esfuerzos educativos como clave para su éxito en la expansión de los cultivos de frutas y verduras de la granja. Programas como las reuniones crepusculares de Extensión de la UNH y los viajes a lo largo de la costa dieron forma a su enfoque.

“Un verano fui a Georgia porque realmente estaba estudiando los tipos de tomates que crecerían en condiciones de calor extremo sin tener aire acondicionado en el invernadero”, dijo. "Seguí yendo a lugares para ver qué los hacía tener éxito y luego tomé las partes que realmente necesitaba saber y las traje a casa... así que para mí la educación es una parte muy importante de la agricultura".

Presby dijo que la principal dificultad de la educación agrícola es que cada terreno requiere un enfoque diferente para tener éxito. Lo que un agricultor promociona como la mejor técnica de “agricultura verde” puede significar un fracaso para otro.

“Cada granja es diferente, como esta granja es diferente a las granjas del valle”, dijo. “No tengo problemas de inundaciones. No tengo... problemas de niebla. Creo que si lo analizas, [las granjas] son ​​como la ropa de tu armario, son personales”.

Es por eso que el programa de resiliencia climática de Extensión de la UNH tiene como objetivo llegar a los agricultores donde se encuentran y evaluar las necesidades específicas de sus tierras.

"Queríamos ampliar lo que hemos hecho en lugar de simplemente decir: aquí hay un conjunto de prácticas que las granjas pueden utilizar", dijo Carl Majewski, especialista en productos lácteos, ganado y cultivos forrajeros de Extensión Cooperativa de la UNH.

Junto con Majewski, el programa piloto está dirigido por Heather Bryant y Olivia Saunders, especialistas de campo en producción de frutas y verduras de Extensión Cooperativa de UNH. El equipo trabajará con los agricultores locales para determinar dónde se pueden realizar cambios para mejorar la resiliencia climática.

"La idea general del programa es que debe ser impulsado por los agricultores", dijo Bryant.

Si bien la agricultura siempre ha requerido adaptarse al clima, los expertos dicen que los agricultores deben prepararse para una mayor variabilidad que antes.

“Siempre digo que no es que los agricultores no estén acostumbrados a estar a merced de los elementos. Siempre ha habido períodos de sequía, siempre ha habido fuertes lluvias e inundaciones ocasionales”, dijo Majewski. “Pero en estos días es como un vaivén de ida y vuelta... entre estos desafíos.

Bryant dijo que los agricultores pueden esperar una temporada de crecimiento más larga debido al aumento de las temperaturas, pero también a un clima extremo más frecuente y la misma frecuencia de heladas inusuales. Con el aumento de las precipitaciones y la temperatura, la erosión y las plagas también podrían convertirse en desafíos mayores.

E incluso con más períodos de fuertes lluvias, la sequía seguirá siendo una preocupación. Según la Evaluación Climática de New Hampshire de 2021, no se espera que un aumento en las precipitaciones extremas compense la pérdida de humedad del suelo a medida que aumentan las temperaturas de la estación cálida, lo que significa que los agricultores podrían sufrir sequías más frecuentes a corto plazo.

Un área especial de atención para los especialistas agrícolas como Bryant y Majewski es la mejora de las condiciones del suelo. Un suelo sano puede secuestrar más carbono de la atmósfera y reducir los riesgos de erosión e inundaciones. Dos técnicas que Bryant enfatizó son la agricultura sin labranza y el uso de cultivos de cobertura.

La labranza es la práctica de excavar o romper la tierra, a menudo con arado, antes de plantar. La labranza excesiva puede provocar erosión y mala calidad del suelo. La agricultura sin labranza es la práctica de sembrar semillas sin alterar el suelo, a menudo utilizando segadoras especiales, sembradoras y accesorios para tractores.

Los cultivos de cobertura no se cultivan con fines comerciales, sino para obtener otros beneficios, como prevenir la erosión, mitigar el crecimiento de malezas o mejorar la salud del suelo.

Cómo y si se implementan estas prácticas varía de una granja a otra, y el programa piloto puede ayudar a los agricultores a desarrollar un plan personalizado.

Por ejemplo, para hacer frente al clima extremo, Bryant dijo que algunas granjas podrían usar túneles altos sin calefacción con mayor frecuencia.

"Te dan más capacidad para... moderar un poco el clima, evitan que la lluvia golpee los cultivos y también extienden la temporada un par de semanas en cualquier dirección", dijo. "Eso puede permitirle proteger sus cultivos mejor que cultivar al aire libre".

A pesar de la pérdida de frutos de árboles este año, Majewski y Bryant no esperan que cambien los tipos de cultivos que cultivan los agricultores. Sin embargo, dijeron que es posible que los agricultores tengan que considerar rasgos de las plantas como la sequía y la resistencia a las plagas más que en el pasado.

"Hay muchos criadores que buscan variedades de hortalizas que sean más tolerantes al calor y resistentes a la sequía, lo que podría tener sentido para algunas granjas", dijo Bryant.

Añadió que los agricultores podrían comenzar a cultivar más variedades de alimentos para mitigar las pérdidas relacionadas con el clima.

"Si fueras un productor de manzanas, por ejemplo, podrías estar pensando en variedades que no florecerían todas al mismo tiempo, de modo que si llega una helada, con suerte no acabaría con todos tus cultivos, pero tal vez solo con algunos". de las variedades”, dijo Bryant.

Utilizar prácticas más sostenibles puede significar comprar nuevas herramientas o probar nuevos métodos sin garantía de que producirán los mismos resultados. Por esa razón, los costos iniciales de las prácticas resilientes al clima podrían disuadir a algunos agricultores de explorar cambios. La Asociación de Distritos de Conservación de New Hampshire, junto con los distritos de conservación a nivel de condado, trabajan para abordar esa preocupación.

El NHACD cuenta con tres planificadores de conservación estatales que pueden conectar a los agricultores con oportunidades de subvenciones estatales y federales, talleres gratuitos o equipos agrícolas propiedad del distrito de conservación del condado.

"Existe una amplia variedad de programas federales", dijo Donna Hepp, presidenta de la Asociación de Distritos de Conservación de New Hampshire. "Para la mayoría de las personas es algo borroso, por eso contamos con planificadores de conservación para... brindarles la información básica y ayudarlos a trabajar con eso durante el proceso".

Los planificadores de conservación también pueden trabajar con los agricultores para diseñar un plan de conservación único, similar al programa piloto de Extensión de UNH. Hepp dijo que cada distrito de conservación del condado también tiene sus propias subvenciones de resiliencia climática para granjas, que pueden cubrir hasta el 75 por ciento de los costos del proyecto.

"Los agricultores pueden obtener asistencia en una amplia gama de prácticas, desde cultivos de cobertura hasta... un túnel alto", dijo.

Muchos distritos de conservación a nivel de condado han utilizado fondos para dirigir talleres o comprar herramientas agrícolas que pueden ayudar en la agricultura sostenible, como sembradoras sin labranza.

"Estamos hablando de equipos que cuestan $30.000 o más y que un pequeño agricultor no puede permitirse el lujo de tener... de esta manera pueden probar algunas de estas nuevas prácticas en el terreno", dijo.

Hepp espera que haya mayores oportunidades que en el pasado como resultado de la nueva financiación federal.

“Los fondos disponibles a través de parte de esta legislación actual realmente aumentarán en los próximos... dos o tres años y entonces, ya sabes, es un momento en el que habrá más fondos que en el pasado y tal vez en el futuro. Pero por ahora, realmente existe una oportunidad de aprovechar esto”, afirmó.

Los agricultores interesados ​​en oportunidades de subvenciones o asistencia para planificadores de conservación pueden comunicarse con el NHACD o el distrito de conservación de su condado. El programa piloto de la UNH, que se lanzó esta primavera, todavía está aceptando granjas interesadas. Los interesados ​​pueden comunicarse con el equipo por correo electrónico o llamar a la oficina de Extensión Cooperativa de UNH.

Majewski dijo que si bien tiene la esperanza de que el programa piloto ayude a muchos agricultores, sus esfuerzos no son aislados. Algunos agricultores, como Presby, ya han comenzado a probar prácticas sostenibles por su cuenta.

"Creo que, de forma lenta pero segura, la agricultura en New Hampshire está cambiando en esa dirección", dijo.

por Amanda Pirani, Boletín de New Hampshire 3 de agosto de 2023

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Amanda es pasante en la sala de redacción del New Hampshire Bulletin. Anteriormente trabajó como editora de noticias para The New Hampshire, el periódico dirigido por estudiantes de la Universidad de New Hampshire. Mientras estuvo allí, informó sobre asuntos del campus, política y salud pública. Amanda, nativa de New Hampshire, ha aprendido a apreciar la cultura política única de su estado natal y aporta su experiencia en campañas políticas. Ella planea continuar su título en ciencias políticas como estudiante de tercer año en la Universidad de Michigan.